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Un proyecto de manejo de residuos sólidos en Belice ha permitido que cerca de la mitad de la población del país tenga acceso a un proceso adecuado de transporte y disposición final de residuos sólidos municipales. El proyecto ha situado al país a la vanguardia del sector en América Central y el Caribe.

En un viaje reciente a Belice para supervisar la ejecución del Proyecto de Manejo de Residuos Sólidos (SWMP por sus siglas en ingles), visité las islas de Ambergris Caye y Caye Caulker con el objetivo específico de evaluar el grado de avance en la construcción de dos estaciones de transferencia, instalaciones desde donde los residuos sólidos serán transportados a tierra firme para su apropiada disposición final. Poco después de despegar de la pista aérea de San Pedro (principal municipio en Ambergris Caye), en un pequeño avión con capacidad para 12 pasajeros, el pasajero a mi lado dijo sorprendido a su compañera “!mira eso, estábamos buceando no muy lejos de allí!”

Vista aérea del vertedero a cielo abierto de San Pedro. Al fondo, el arrecife de coral de Belice.

El pasajero se refería al botadero controlado de San Pedro, donde el humo procedente de la quema de basura estaba echando a perder la magnífica vista de las aguas turquesas del Mar Caribe y la majestuosa barrera arrecifal de Belice. El comentario me causó desencanto ya que ese era el motivo por el cual me encontraba en ese avión. En ambas islas acabábamos de visitar los lugares donde se están construyendo las estaciones de transferencia para residuos sólidos municipales, para evaluar el avance alcanzado a la fecha. Una vez se finalice la construcción de estas estaciones y los residuos sólidos municipales sean transferidos a tierra firme, se iniciarán las obras de cierre de los botaderos controlados. Sin embargo, las obras en ambas estaciones han avanzado a un paso muy lento, lo que ha retrasado el cierre de ambos botaderos, donde aún se practica la quema de basura.

Ubicado en la isla de Ambergris Caye, San Pedro es el principal destino turístico de Belice, un país donde el turismo equivale al 13 % del PIB y el número de turistas anuales representa más del 300% de la población total del país, de aproximadamente 350,000 personas. Con más de 150 hoteles, Ambergris Caye contiene más del 20% de la oferta hotelera de Belice y es un destino clave para submarinismo, snorkeling y otras actividades relacionadas con el ecoturismo como las populares visitas a áreas marinas protegidas.

El activo turístico más importante de San Pedro es su cercanía a la barrera del arrecife de Belice. Este arrecife coralino, que se estima cubre el 80% de la segunda barrera arrecifal coralina más grande del mundo (el Sistema Arrecifal Mesoamericano), está a menos de una milla de distancia de San Pedro. Los lugares para buceo y snorkeling no se encuentran próximos al vertedero, pero el comentario fue comprensible, dado que al llegar a uno de los lugares de buceo más importantes del Caribe, uno no esperaría ver el humo proveniente de un vertedero como parte del paisaje de una región ecológicamente sensible.

Históricamente, la gestión de residuos sólidos en Belice no ha cumplido con las necesidades del país y de sus ciudadanos. El pobre desempeño del sector ha supuesto tradicionalmente un riesgo para la salud, el medio ambiente y la industria turística. Hasta hace relativamente poco tiempo, los residuos sólidos recolectados en ciudades y pueblos terminaban en botaderos a cielo abierto o parcialmente controlados. Estas instalaciones carecían de controles técnicos y ambientales y funcionaban sin equipos adecuados. En zonas costeras como San Pedro y Caye Caulker, la insuficiencia de las prácticas de eliminación de residuos ha sido motivo de preocupación debido a la vulnerabilidad ambiental de las islas, la incidencia de desastres naturales y la proximidad de las islas a arrecifes coralinos.

Sin embargo, en los últimos cinco años, el Gobierno de Belice ha adoptado medidas importantes para mejorar el desempeño del sector. Estas mejoras son producto de las inversiones que han tenido lugar en el marco del SWMP en las regiones central y occidental de Belice (Distritos de Belice y Cayo), así como las Islas del Norte (Ambergris Caye y Caye Caulker). Aprobado en el año 2009 y con recursos del Gobierno de Belice, el Fondo de la OPEP para el Desarrollo Internacional y el BID, el SWMP es un programa de USD 14,9 millones, destinado a apoyar a Belice en sus esfuerzos para mejorar las prácticas de gestión de residuos sólidos, reducir la contaminación ambiental y mejorar la imagen de Belice en el mercado internacional del ecoturismo a través de una mejor gestión de los residuos sólidos municipales. El proyecto no ha sido tarea fácil para el Gobierno y sus socios. De hecho, las que podrían ser consideradas como dos de las tareas más fáciles en el proyecto, el cierre de los vertederos en las islas de Ambergris Caye y Caye Caulker y la apertura de estaciones de transferencia en estas islas, han presentado los mayores retos para el proyecto.

Para llevar a cabo las obras del programa, en el 2011, el Gobierno de Belice, a través de la Autoridad para el Manejo de Residuos Sólidos (SWaMA por sus siglas en ingles), llevó a cabo un proceso de licitación internacional que permitió la contratación de un consorcio internacional para diseñar, construir y operar por un período de 8 años, un relleno sanitario y cuatro estaciones de transferencia, así como el cierre de cuatro vertederos.

A la fecha, el proyecto ha visto hecha realidad la puesta en operación de un moderno relleno sanitario a la altura de la milla 24 de la George Price Highway, la principal vía de conexión terrestre entre Ciudad de Belice, Belmopan, la capital del país, y San Ignacio, ubicada cerca de la frontera con Guatemala. Este nuevo relleno sanitario, que comenzó a operar en agosto del 2013, está ya beneficiando a los municipios de Ciudad de Belice, San Ignacio, Santa Elena y Benque Viejo. Varios vertederos han sido cerrados y reemplazados por estaciones de transferencia, desde donde los residuos sólidos son transferidos al relleno sanitario para su tratamiento y disposición final. Una vez finalicen las obras en San Pedro y Caye Caulker, los residuos sólidos municipales de estas islas serán también transportados a tierra firma para posteriormente ser depositados en el relleno sanitario de la Milla 24.

El relleno sanitario incluye una primera celda de 5 acres (2 Ha), ya en operación así como una segunda actualmente en construcción; ambas celdas cuentan con geomembrana de impermeabilización, y la correspondiente protección geotextil. Asimismo, el relleno sanitario cuenta con tres lagunas de tratamiento de lixiviados (anaerobia, facultativa y maduración), una celda para recibir residuos peligrosos, caminos de acceso al relleno y de acceso interno, un área administrativa, una escala para pesaje y otras instalaciones. El proyecto también incluye un componente social a través del cual recicladores informales que solían trabajar en los botadereos de la Ciudad de Belice y de San Ignacio y Santa Elena se han incorporado como recicladores formales, haciéndose cargo de la clasificación y recuperación de los residuos sólidos municipales. Los planes futuros para estos recicladores incluyen explorar la opción de la formación de una cooperativa para mejorar la generación de ingresos por parte de estos recicladores. El proyecto está sujeto a la vigilancia ambiental del SWaMA y del Departamento de Medio Ambiente de Belice. Las estaciones de transferencia incluyen depósitos para la entrega de materiales reciclables y áreas designadas para residuos voluminosos y residuos domésticos peligrosos.

Vista aérea del relleno sanitario antes de la inauguración. Estanques de tratamiento a la derecha (julio 2013)

Celda 1 del Relleno sanitario en operaciones (marzo 2014)

A pesar de los retrasos en la construcción de las estaciones de transferencia en las islas, a la fecha, el proyecto puede ser catalogado como exitoso y el Gobierno de Belice está proyectando expandirlo a otras regiones del país. El éxito del proyecto se debe a un pequeño equipo de siete comprometidos profesionales que trabajan en la Autoridad. El excepcional trabajo de este equipo, compuesto por un director, un técnico senior de residuos sólidos, un especialista técnico ambiental, un especialista financiero, un oficial de comunicaciones, un oficial junio de residuos sólidos y un asistente de proyectos, ha hecho de este proyecto una realidad. Prueba de ello es que el 2013, la Autoridad recibió el premio BID – FEMSA en la categoría de residuos sólidos, gracias al programa de gestión integral de residuos sólidos.

El proyecto se completará en el primer semestre de 2015. En un año, las imágenes de humo proveniente de los basureros en Ambergris Caye y Caye Caulker serán parte del pasado. Al salir de la isla en avionetas, los visitantes podrán admirar la belleza de la segunda barrera coralina más grande del mundo y la aguas turquesas de la costa de Belice.

Para más información sobre este proyecto, consultar DEO2013

 

Sanitary landfills and coral reefs

A solid waste management project in Belize has allowed access to nearly half the population to an appropriate collection and disposal of municipal solid waste. The project has placed the country at the forefront of the sector in Central America and the Caribbean.

On a recent trip to Belize to supervise the execution of the Solid Waste Management Project (SWMP), I visited the islands of Ambergris Caye and Caye Caulker to assess the rate of progress in the construction of two transfer stations from where solid waste is to be transported into the mainland for final disposal. As I was leaving the town of San Pedro in Ambergris Caye on a small 12-seat airplane to go back to Belize City, the passenger next to me surprisingly told his partner “look at that, we were diving not far from there!”

Aerial view of San Pedro’s open dump. At the end, the Belize Barrier Reef

The passenger was referring to San Pedro’s dumpsite, where the smoke from burning garbage was spoiling the otherwise magnificent view of turquoise waters and the endless barrier reef. I felt unease listening to this comment as this was precisely the reason I was on that plane. We had just visited the sites where the solid waste transfer stations in both islands were being built to assess the progress made to date. Once these stations are finalized and the municipal solid waste from the islands is transferred to the mainland, the works to close the dumpsites will start. However, the works in both transfer stations at San Pedro and Caye Caulker, a nearby island in Northern Belize, have been very slow. This has prevented the initiation of the works to close both dumpsites, both of which are subject to the burning of garbage.

The island of Ambergris Caye, where San Pedro is located, is the most important tourist destination in Belize, a country where tourism represents 13% of GDP and where annual tourist arrivals represent over 300% of Belize’s total population of approximately 350,000. With more than 150 hotels, Ambergris Caye contains over 21% of all hotel accommodations in Belize and is a key destination for diving and ecotourism-related activities such as visits to marine protected areas.

San Pedro’s most important tourist asset is its close proximity to the Belize Barrier Reef. This reef, estimated to cover 80% of the second largest barrier reef in the world (the Mesoamerican Barrier Reef System), is less than a mile away from San Pedro. The key diving and snorkeling spots are not in close proximity to the site of the dumpsite, but the comment from the tourist was understandable, as a tourist coming to enjoy some of the greatest diving spots in the Caribbean, you would not expect to see solid waste burning in a dumpsite in such an ecologically sensitive area.

Historically, solid waste management in Belize has not met the needs of the country and its citizens. The poor performance of the sector has traditionally been a risk to the health of Belize’s citizens, the environment, and the tourism industry. Until recently, solid waste collected in cities and towns throughout the country was discharged in open or partially controlled dumps. These facilities lacked technical and environmental controls and were operated without adequate equipment and sufficient cover material. In coastal areas such as San Pedro and Caye Caulker, the inadequacy of waste disposal practices has been a matter of concern due to the environmental vulnerability of the islands, the occurrence of natural disasters, and the proximity of these islands to coral reefs.

However, over the last five years, the Government of Belize has undertaken major actions to improve the performance of the sector. These improvements are the result of the investments taking place as part of the SWMP in Belize’s Central and Western regions (Belize and Cayo Districts) as well as the Northern Islands (Ambergris Caye and Caye Caulker). Approved in 2009 and with resources from the Government of Belize, OPEC’s Fund for International Development and the IDB, the SWMP is a US$14.9 million program aimed at supporting Belize in its efforts to improve solid waste management practices, reduce environmental pollution and enhance the image of Belize in the eco-tourism market through better management of its municipal solid wastes. By no means has this been an easy project for the government and its partners. However, what could be considered as two of the easiest tasks in the project, the closure of dumpsites in the islands of Ambergris Caye and Caye Caulker and the opening of transfer stations from where municipal solid waste would be transferred to the mainland for final and safe disposal, had become the most challenging ones.

To carry out the works of the program, the Government of Belize, through the Solid Waste Management Authority, conducted in 2011 an international bidding process through which an international consortium was hired to design, build and operate for a period of 8 years a regional sanitary landfill, 4 transfer stations as well as the closure of four dumpsites.

To this date, the project has resulted in the construction of a modern sanitary landfill at Mile 24 of the George Price Highway, Belize’s main highway connecting Belize City with the capital, Belmopan, and San Ignacio near the border with Guatemala. This new landfill, which began operations in August of 2013, is already benefitting the towns of Belize City, San Ignacio, Santa Elena and Benque Viejo. Dumpsites have been closed and replaced with transfer stations, from where solid waste is being transferred to the Mile 24 Sanitary Landfill. Municipal solid waste from San Pedro and Caye Caulker are to be barged to the mainland and then transported to this same sanitary landfill once the transfer stations there are complete.

The sanitary landfill includes a 5-acre cell (a second cell is under construction) with geomembrane and geotextile protection, leachate treatment ponds (anaerobic, facultative and maturation ponds), a hazardous waste cell, internal access roads, an administrative area, a weigh scale bridge and other facilities. The project also includes a social component, informal recyclers who used to work at the Belize City and San Ignacio/Santa Elena dumpsites have been incorporated as recyclers, recovering and sorting municipal wastes arriving by truck to the facility. Future plans for these recyclers include helping them form a cooperative to further improve their income generation. The project is subject to environmental monitoring by the Solid Waste Management Authority and Belize’s Department of the Environment. The transfer stations include recyclable material drop-off facilities and designated areas for white goods/bulky waste and hazardous household waste.

Aerial view of the regional sanitary landfill prior to inauguration. Leachate treatment ponds to the right (July 2013)

Cell 1 of the Sanitary Landfill under operations (March 2014)

 Despite the delays in the construction of the transfer stations in the islands of Ambergris Caye and Caye Caulker and the closure of the two open dumps there, so far the project has been a success and the Government of Belize is already looking into expanding the project to other regions. The reasons for the success of the project can be found in a small team of seven committed professionals working in Belize’s Solid Waste Management Authority (SWaMA). This team, comprised of a Director, a Senior Solid Waste Technician, a Technical and Environmental Specialist, a Financial Specialist, a Social Communications Officer, a Junior Solid Waste Officer, and a Project Assistant, has worked in an exceptional manner in making this project a reality. Proof of this is the BID-FEMSA water and sanitation award that SWaMA received in 2013. The BID-FEMSA awards are presented annually to institutions in Latin America and the Caribbean for their innovative practices in the management of water, sanitation and solid waste. In 2013, SWaMA was recognized in the category of solid waste, thanks to the country’s integral solid waste management program.

The project is to be completed by the first half of 2015. Within a year, the images of smoke coming out from the dumpsites in Ambergris Caye and Caye Caulker should be part of the past; when leaving by plane either island, visitors will marvel at the beauty of the second largest barrier reef in the world and the turquoise waters off the coast of Belize.

For more information on this project please read DEO 2013

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